Sarcosuchus: le crocodile préhistorique géant qui mangeait les dinosaures




SarcosuchusLe genre Sarcosuchus comprend une série de reptiles crocodiliens qui existaient aux côtés des dinosaures pendant la période crétacée, il y a environ 112 millions d’années. Les restes ont été trouvés en Afrique et en Amérique du Sud, alors qu’au Crétacé, ils étaient encore unis dans la Pangée.

Ce genre de crocodiles n’avait rien à envier aux grands dinosaures avec lesquels il vivait, car il est devenu l’un des plus grands crocodiles et prédateurs qui aient jamais existé sur Terre.

Espèces




Sarcosuchus appartient à la Classe des sauropides, Superorden des Crocodrylomorpha et à la famille des polysaurides (Pholidosauridae). Des fossiles de deux espèces, Sarcosuchus imperator et S. hartti, ont été trouvés jusqu’à présent.

Les premiers fossiles de ces animaux ont été trouvés au Brésil par le naturaliste canadien Charles Hartt. Il s’agissait de deux dents fossilisées, qu’il envoya au paléontologue Othniel C. Marsh (celui de la Guerre des Os). Le marais les a classés comme appartenant à une nouvelle espèce, le Gonhipolois, déjà connue. Ce n’est qu’en 1977 que l’on a découvert que ces dents appartenaient à une nouvelle espèce, qui a été dûment nommée S. hartti.

Entre 1946 et 1954, le Français Albert-Félix de Lapparent a trouvé plusieurs fossiles de crocodyliformes en Afrique du Nord. Il y avait des dents, des fragments de crâne et des vertèbres qui aidaient à distinguer une nouvelle espèce. En 1964, une autre équipe française a trouvé un autre crâne, presque complet, dans le nord du Niger. Deux ans plus tard, les Français ont nommé la nouvelle espèce Sarcosuchus imperator d’après le grec sarchos, carne, et suchus, crocodile.

A la fin du 20ème siècle, le paléontologue de l’Université de Chicago, Paul Sereno, a fouillé de nombreux crânes et squelettes de S. imperator également au Niger.

Caractéristiques




Le plus grand crocodile moderne, le crocodile d’eau salée, peut mesurer jusqu’à 7 mètres, bien qu’il ne dépasse généralement pas 6 mètres. Sarcosuchus mesurait plus de 10 mètres, et on croit qu’il mesurait plus de 12 mètres. La mâchoire à elle seule pouvait atteindre 3 mètres, un super crocodile.

Cent millions d’années plus tard, un grand crocodile d’eau salée, Crocodylus porosus, peut peser jusqu’à une tonne. Sarcosuchus pourrait peser jusqu’à huit tonnes. Je l’ai dit, un monstre.

Bien sûr, Sarcosuchus a vécu à une époque de titans, une époque où les caractéristiques de l’atmosphère et le manque de prédateurs permettaient aux êtres vivants d’atteindre des dimensions jamais vues à notre époque. Le fait qu’il y avait aussi des herbivores géants a aidé des carnivores comme Sarcosuchus à trouver une nourriture abondante. Et puisqu’une image en dit plus que mille mots, je vous laisse ce graphique wikipedia comparant Sarcosuchus avec d’autres crocodiles, et avec l’être humain.

Apparition de la peur

Vous n’auriez jamais aimé rencontrer ce crocodile préhistorique. Non seulement c’était extrêmement dangereux, mais c’était plus laid qu’un couple d’amygdales infectées. A l’apparence déjà désagréable de tout reptile, Sarcosuchus avait un tronc que l’on pourrait qualifier de déformé.

La partie supérieure était plus grande que la partie inférieure, de sorte que lorsque la bouche était fermée, elle était toujours un peu exposée. C’était comme si les deux sections appartenaient à des animaux différents.

Certaines des dents trouvées dans le sarcosuchus sont aussi longues que 15 centimètres, aussi longues que celles d’un T. rex. A la taille, nous ajoutons la quantité, plus de 100 entre les mâchoires supérieure et inférieure. Une morsure mortelle non atténuée. Je ne veux même pas l’imaginer.

Pour couronner le tout, Sarcosuchus avait une bosse sur son tronc, c’est-à-dire une sorte de cloque, quelque chose comme une grosse verrue sur le bout de son nez. Nous ne sommes pas sûrs de ce que c’était pour quoi c’était. Certains scientifiques pensent qu’il peut s’agir d’un amplificateur olfactif ; d’autres suggèrent qu’il peut avoir une fonction de vocalisation.

Non seulement le coffre de Sarcosuchus était laid, mais il l’empêchait de réaliser le « twist de la mort ». Avez-vous déjà vu comment un crocodile, une fois piégé entre ses dents, tourne sur son propre axe ? Il le fait pour déchirer les tissus de l’animal et déchirer ses membres.

Eh bien, le museau de Sarcosuchus était si mince qu’il n’aurait pas pu faire le « twist de la mort », car il aurait pu être brisé.

Pourtant, on croit que Sarcosuchus pourrait bien chasser les nombreux dinosaures de son habitat et de son époque.

Habitat

Et pendant que nous y sommes, parlons de l’endroit où vivaient ces insectes géants. Selon les données connues à ce jour, chacune des deux espèces connues de Sarcosuchus vivait dans une zone: S. imperator en Afrique et S. hartti en Amérique du Sud.

Bien que la zone dans laquelle se trouvent aujourd’hui les fossiles trouvés en Afrique soit le désert du Sahara, il y a 100 millions d’années, était une plaine fluviale. Là où il n’y a plus que du sable, c’était une jungle.

Comme beaucoup d’espèces de crocodiles modernes, Sarcosuchus préférait les rivières à l’eau salée. Ainsi, il pouvait varier son régime alimentaire entre les poissons et les dinosaures qui s’approchaient du rivage pour boire. Pas très différent de ce que les touristes peuvent maintenant voir sur les rives du Congo, ou même du Nil.

L’attaque surprenante et traître d’un crocodile sur un zèbre est l’un des spectacles les plus descriptifs que l’on puisse voir dans la nature.

Et ce crocodile préhistorique géant n’avait pas de prédateurs?




J’en suis sûr, mais pas beaucoup. Notre ami le crocodile préhistorique n’était pas seulement grand et féroce, il était bien protégé. La plus grande partie de son corps était protégée par des ostéodermes, les plaques osseuses qui servent de peau à de nombreux reptiles et qui sont très difficiles à briser.

Il n’y a pas si longtemps, nous avons parlé des ostéodermes dans l’article consacré à Ankylosaurus.

Il y a un point dont je pense qu’il vaut la peine de discuter. Pourquoi les crocodiles ont-ils si peu changé en des centaines de millions d’années ? La réponse réside dans l’évolution et ce qui l’anime.

Nous savons bien qu’un animal, ou une plante, évolue à travers de légers changements physiques causés par la reproduction sexuelle ou des mutations.

Ces changements sont perpétués lorsque les nouvelles caractéristiques représentent un avantage pour l’animal. Lorsque ces adaptations aident un spécimen à mieux s’adapter à un environnement particulier, l’animal a de meilleures chances de se reproduire et de transmettre ces caractéristiques à la génération suivante.

Si les crocodiles n’ont pas beaucoup évolué depuis 200 ans, c’est parce qu’ils ont été une machine à tuer très efficace depuis. Il y a peu de place pour l’amélioration à moins que vous ne changiez votre environnement.

Cours de crocodile

De tous les reptiles vivants que nous pouvons trouver aujourd’hui, les crocodiles sont ceux qui ont le moins changé avec leurs ancêtres, il y a plus de 70 millions d’années. Au sein de la famille des crocodiles, on peut distinguer 5 types :

DogCroc(Crocodile dog): Le dernier mais non le moins important type de crocodile est cette espèce avec des dimensions de près d’un mètre de long, avec un régime de poissons et de larves, dont la caractéristique principale était son nez délicat qui avait vers l’extérieur, semblable à celui des chiens d’aujourd’hui. C’était une espèce très rapide et nageable qui pouvait semer la terreur sur n’importe quelle surface. Des restes fossiles ont été trouvés dans la région de l’Argentine.

PancakeCroc (Crocodile plat): Avec ses presque 6 mètres de long et sans être un carnivore, ce crocodile préhistorique, à tête plate et à tête fine est devenu la terreur du marais où ils vivaient régulièrement en attendant leur proie, à base de poissons. Leurs dents étaient disposées en forme de pointes avec des mâchoires très fines pour goûter leur proie. Des restes fossiles ont été trouvés au Nigeria et au Maroc.

BoarCroc(Crocodile de sanglier): Un type de crocodile jusqu’à 6 mètres de long, carnivore avec une bouche développée pour frapper et 3 crocs en forme de dague pour tout déchirer sur son passage. Sa principale caractéristique était qu’il pouvait marcher debout. Des restes fossiles ont été trouvés au Nigeria.

DuckCroc (crocodile de canard): Ce type de crocodile, un peu mieux connu que les précédents, pouvait atteindre jusqu’à un mètre de long et marcher debout, son régime alimentaire, comme PancakeCroc, était basé sur les poissons, les grenouilles préhistoriques et les larves. Avec un bec large qui lui donne son nom, c’était un crocodile très féroce, car son agilité et sa vitesse en faisaient un reptile implacable. Des restes fossiles ont été trouvés dans la région de Madagascar.

RatCroc (Rat Crocodile): C’est un type de crocodile qui, comme son nom l’indique, était très petit, à peine plus d’un mètre de long, comme le BoarCroc, pouvait marcher debout, bien qu’il se nourrissait principalement de larves et de petits rongeurs. Des restes ont été trouvés en Amérique du Sud.

SuperCroc: Ce type de crocodile était le crocodile qui mangeait les crocodiles, une bête de la jungle entière. Malheureusement, ses grandes dimensions empêchaient les attaques et les déplacements rapides. C’était la plus grande limitation qu’il avait, il s’ensuit qu’il était un dinosaure qui vivait sur les rives en attendant sa proie terrestre et aquatique. Bien sûr, Sarcosuchus est une variété de ce crocodile. Des restes ont été trouvés en Amérique du Sud.

Et pour finir……..

Il y a quelques détails du crocodile préhistorique géant qui méritent d’être mentionnés :

  1. Les yeux de Sarcosuchus bougeaient de haut en bas, mais pas latéralement.
  2. Selon les preuves fossiles, les Sarcosuchus combattaient parfois les dinosaures.
  3. Sarcosuchus n’a jamais cessé de grandir. Il a augmenté en taille jusqu’au dernier jour de sa vie….. ce qui explique en grande partie sa taille.

Eh bien, le voici, le crocodile préhistorique géant, Sarcosuchus. Un bug de plus dans la collection des créatures féroces du passé que j’aurais préféré ne pas rencontrer. Une espèce disparue, mieux dans un musée que dans nos rivières. Ce ne serait pas le premier crocodile géant ou le dernier, mais ce serait le plus redoutable de tous.