Carbonifère




Le Carbonifère est la quatrième étape du Paléozoïque et l’une des plus grandes étapes de l’histoire de la Terre, commencée il y a environ 360 millions d’années.

Le Carbonifère est célèbre pour deux points: les grandes forêts qui honorent son nom et l’apparition des premiers reptiles.

 

Caractéristiques du Carbonifère




Le Carbonifère est une période très chaude et humide, avec une concentration en oxygène d’environ 40% supérieure à celle du moment.

Cette augmentation de la concentration d’oxygène a favorisé les invertébrés (rappelons que dans le Devonic, les invertébrés terrestres ont dû réduire leur taille car la concentration d’oxygène était insuffisante pour les grandes tailles), ce qui a conduit à l’apparition d’arthropodes géants.

Les eaux étaient encore hautes, mais plus stables. Ce qui était instable, c’était le temps, étant un climat tropical presque extrême, puisque la concentration élevée d’oxygène dans l’environnement produisait des tempêtes électriques constantes, ce qui favorisait l’apparition des feux de forêt.

La terre émergée formée par Gondwana, la Sibérie, Laurentia et Baltica étaient déjà unies, mais pas encore compactées dans la Pangée qui formerait le Mésozoïque.

Des données récentes indiquent que le Gondwana, qui occupe la plus grande frange méridionale de la planète, pourrait avoir de la glace constante près du pôle Sud.

Les journées ont duré un peu plus de 22 heures, et une année a duré près de 398 jours.

 

Vie végétale dans le Carbonifère




La vie végétale du Carbonifère était basée sur de grandes fougères, très semblables aux pins.

Certains d’entre eux ont atteint de grandes hauteurs, comme l’altitude de 40 mètres de Lepidodendron aculeatum.

De grandes familles de fougères sont apparues qui persistent encore aujourd’hui, mais sont maintenant réduites à des plantes de quelques centimètres ou quelques mètres de haut comme les Lycopodios, et aussi d’autres types de plantes vasculaires qui manquent de graines comme les Equisetos (communément appelés « queue de cheval »).

A la fin du Carbonifère apparaîtrait une nouvelle espèce de plantes, ce qui changerait et éliminerait l’hégémonie des fougères, car elles passent de la reproduction par les spores à la formation d’une graine très résistante.

Les premières plantes apparaissent avec des graines, les gymnospermes, les ancêtres des pins d’aujourd’hui.

Ces plantes ont une adaptation de leurs feuilles qui leur permet de résister aux climats extrêmes, froids et chauds, et leurs graines peuvent attendre des mois ou des années jusqu’ à ce que les conditions soient suffisantes pour germer, ce que les spores de fougères ne peuvent pas faire.

 

Animaux Carbonifère




Le continent avait déjà des habitants, certains grands et d’autres moins.

Les plus grands, cependant, n’étaient pas encore des vertébrés mais des invertébrés, comme les premières araignées ou des myriapodes comme l’Arthropleura, un centipède de près de 3 mètres de long.

De nouveaux spécimens apparaissent également chez les vertébrés, un nouveau type de vertébrés: les reptiles. Contrairement à leurs ancêtres amphibies, les reptiles comme Hylonomus étaient devenus indépendants de l’eau par deux avances: une peau écailleuse qui la recouvrait et la protégeait du dessèchement et l’œuf amniotique.

L’œuf amniotique est l’un des plus grands progrès, puisque les jeunes n’ont pas besoin d’être mis dans l’eau pour leur sortie ni d’une métamorphose.

Cette indépendance de l’eau leur a facilité la vie, car ils n’étaient pas exposés aux amphibiens, devenus plus gros, ni aux poissons, beaucoup plus agressifs et parmi lesquels se trouvaient déjà les requins originaires du Dévonien.

Cependant, il restait encore une niche libre qu’aucune espèce n’avait encore été saisie: l’air ambiant. Dans le Carbonifère sont apparus les premiers insectes volants tels que les libellules, mais plus d’un demi-mètre de long et plus de 2 mètres entre les extrémités de leurs ailes, ce qui leur a fait des vestes aériennes d’être prudents.

A ce jour, on ne sait toujours pas très bien d’où proviennent les ailes des insectes. On sait que le nombre initial de libellules était de 4, puis réduit à 2, comme les mouches et les moustiques.

On croit qu’il s’agit peut-être d’appendices destinés à l’origine à l’appel et à l’attraction sexuelle et qui ont par la suite acquis cette seconde fonction, ou d’appendices destinés à sauter de tasse en tasse et plus tard spécialisés dans les longues distances.

C’est quand même une énigme.

 

Fin du Carbonifère

Le Carbonifère a pris fin il y a environ 290 millions d’années, avec le changement climatique. Ce changement a provoqué la dessiccation d’une grande partie de la Terre, en raison du fait que la Pangée était déjà presque formée.

Le centre de ce supercontinent était sec et aride, les pluies tardaient à arriver alors que les zones les plus proches des côtes étaient plus vertes.

Cette dessiccation signifiait une extinction, mais pas aussi importante que celle qui arriverait dans le Permien.