Mussaurus : le dinosaure souris

Dans ce billet, nous allons découvrir un dinosaure fascinant, qui ne se caractérisait pas précisément par sa grande taille, mais au contraire pour être l’un des plus petits herbivores ayant existé à la surface de la terre. Lisez la suite pour en savoir plus.

Que signifie le nom Mussaurus ?

La signification du nom Mussaurus est « lézard souris« . Ce petit herbivore tire son nom de la petite taille des premiers fossiles découverts, fossiles qui, selon certains chercheurs, étaient de jeunes individus de l’espèce.

Après de nombreuses recherches, ce nom n’est peut-être pas tout à fait exact ; sa taille originale était d’environ 3 mètres à l’âge adulte.

Histoire de la découverte

Mussaurus a été découvert en Amérique du Sud dans la « Formation El Tranquilo » dans la province de Santa Cruz en Argentine entre 1970 et 1979 par une expédition dirigée par « José Bonaparte ».

Les fossiles trouvés contenaient ce qui semblait être un nid avec deux œufs et des squelettes extrêmement petits d’environ 25 à 30 cm de long.

On estime que le poids de ces petits dinosaures était d’environ 1 kilogramme, ce qui, en réalité, représente probablement 0,2 à 0,4 % du poids du mussaurus adulte lui-même.

On pensait à l’origine qu’il s’agissait du même Plateosaurus, mais ils diffèrent par la position différente du troisième sacrum, ainsi que par la taille et la forme différentes de la fenêtre du crâne devant les yeux.

Classification

Le Mussaurus a été très difficile à classer car, au départ, seuls des spécimens de dinosaures juvéniles et néonatals ont été découverts, qui avaient tendance à avoir des caractéristiques basales, ce qui a rendu le travail beaucoup plus complexe pour les chercheurs.

Bonaparte et Vince avaient entendu dire qu’il pourrait s’agir d’un « Prosauropoda », mais malgré cela, ils ne l’ont pas assigné à une famille de Prosauropoda.

Entre-temps, le Dr Rodolfo Casamiquela a publié en 1980 un article sur les spécimens adultes de ces sauropodes et les a rattachés au genre européen « Plateosaurus », au sein de Plateosaurus.

Quand a-t-il vécu ?

Ce petit herbivore vivait dans le sud de l’Amérique, plus précisément dans le nord-est, dans ce qu’on appelle aujourd’hui l’Argentine, à la fin du Trias, il y a environ 215 millions d’années.

Qu’est-ce qu’il a mangé ?

Ce dinosaure, comme nous avons pu le voir précédemment, était herbivore et se nourrissait principalement de fougères, de conifères et de quelques plantes facilement digestibles.

Caractéristiques

Pour décrire ce dinosaure, les chercheurs se sont d’abord appuyés sur de jeunes spécimens, pensant qu’il s’agissait de son stade final, mais il a ensuite été précisé que ces fossiles représentaient un stade initial de sa croissance.

Une première description des jeunes fossiles indique qu’ils mesurent environ 30 cm de long et que leur crâne est relativement petit (3 cm de long).

On sait peu de choses sur leur apparence et leurs dimensions à l’âge adulte, mais ce qui est sûr, c’est qu’ils sont nés dans des nids très semblables à ceux des autruches actuelles. Dans ses premiers stades, il peut facilement se nourrir de plantes molles et rampantes.

Quant à leur stade adulte, de nombreux chercheurs ont osé indiquer qu’ils avaient une démarche quadrupède, mais si nécessaire, ils pouvaient se tenir sur leurs deux jambes pour atteindre des plantes hautes ou courir à toute vitesse.

Ses dents étaient cylindriques, très utiles pour écraser les plantes qu’il mangeait.