Coelophysys : le dinosaure rapide et agile

C’était l’un des premiers chasseurs de dinosaures, Coelophysis. Petit en taille et vraisemblablement rapide.

Aujourd’hui, nous allons parler de l’un des premiers chasseurs qui ont habité la terre. Aujourd’hui, nous allons tout apprendre sur le Coelophysis.

Que signifie le nom Coelophysis ?

La signification de ce nom est « tête creuse », et dérivé des mots grecs « κοιλος/koilos » qui est compris comme « creux » et le mot grec φυσις/physis « forme ».

Histoire de la découverte

Des vestiges et quelques fragments épars ont été découverts en 1881 par David Baldwin, un chasseur de fossiles professionnel du Nouveau-Mexique.

Huit ans plus tard, l’espèce a été décrite par Edward Drinker Cope.

En 1947, une expédition au Nouveau-Mexique (USA), dirigée par Edwin Colbert, a fait une découverte sensationnelle.

Sur une propriété connue sous le nom de Ghost Ranch, des centaines de squelettes de Coelophysis ont été découverts, les uns sur les autres.

La découverte est particulièrement intéressante, car elle concerne des Coelophysis d’âges et de tailles différents.

Il semble que tout le troupeau soit mort en même temps.

Cela permet de supposer que la mort a été causée par une catastrophe soudaine, par exemple par une violente inondation qui a noyé les animaux et les a submergés.

À Ghost Ranch, il y avait tellement de squelettes de Coelophysis que les chercheurs devaient faire attention à ne pas confondre les os de différents spécimens.

Aujourd’hui, nous pouvons voir des copies de ces squelettes dans de nombreux musées d’histoire naturelle du monde entier.

D’autre part, un petit squelette de Coelophysis a également été trouvé dans ce qui serait l’estomac d’un squelette de Coelophysis adulte sur le site.

Comme il était trop gros pour être un fœtus, la seule explication était que le Coelophysis devait être cannibale.

Classification : une controverse

Coelophysis est un genre taxonomique composé d’une seule espèce, C. baurian.

Deux autres espèces ont été décrites par Cope, C. longicollis et C. willistoni, mais ne sont pas considérées comme valides et sont maintenant considérées comme des espèces douteuses.

L’espèce C. rhodesiensis, provenant du Jurassique inférieur du Zimbabwe et décrite à l’origine comme Syntarsus rhodesiensis, est probablement une espèce tardive de Coelophysis.

Que mangeait-il ? Était-il cannibale ?

Dans la cage thoracique de certains adultes, on a trouvé des restes de petits dinosaures de la même espèce : au début, les experts ont pensé qu’il s’agissait d’éclosions proches de la naissance.

Mais les dinosaures pondent des œufs et ne sont pas vivipares, alors peut-être qu’ils étaient plutôt des restes de nourriture.

Ces squelettes étaient également trop grands pour être contenus dans un œuf ou pour passer à travers les os du bassin.

Aussi surprenante qu’elle ait pu être, l’hypothèse selon laquelle Coelophysis se nourrissait non seulement de petits lézards mais aussi des plus jeunes membres de sa propre espèce semblait de plus en plus réaliste.

Cependant, bien que cette théorie ait été plébiscitée par la plupart des paléontologues, elle a récemment été remise en question.

L’empilement des ossements les uns sur les autres peut en fait avoir conduit Edwin Colbert et ses collègues à croire qu’ils avaient identifié les restes de jeunes spécimens dans la cavité abdominale d’adultes, alors qu’ils pouvaient simplement avoir été « écrasés » sous un individu plus grand.

En 2005, une récente étude paléontologique du Musée américain d’histoire naturelle a rejeté cette hypothèse en démontrant que le squelette était en fait un petit crocodile.

Quand a-t-il vécu ?

Il vivait à la fin du Trias supérieur, entre 230 et 205 millions d’années avant Jésus-Christ, au Nouveau-Mexique, en Arizona, dans le Connecticut et en Afrique du Sud.

À l’endroit où il a été trouvé, on pense qu’à son époque, il s’agissait d’une vaste plaine et qu’elle possédait une grande richesse naturelle, tant au niveau de la faune que de la flore.

Caractéristiques de ce dinosaure

Il pouvait mesurer jusqu’à 3 mètres de long, 55 centimètres de haut et peser 80 kilogrammes, sa grande queue occupant la moitié de son corps.

Sa bouche étroite et flexible lui permettait d’attraper rapidement de petites proies. Les dents ont été pliées vers l’arrière et la mâchoire a été fabriquée de manière à ce que les deux côtés puissent s’emboîter l’un dans l’autre.

Coelophysis chassait très probablement en meute, sur le même modèle que les loups de notre époque, ce qui lui permettait de s’attaquer à des proies plus grandes comme les Placerias, reptiles mammifères encore présents à cette époque.

Comment s’est-il comporté ?

En raison de la découverte de plus de 100 fossiles de ces dinosaures en un seul endroit, il est facile de suggérer qu’il s’agissait d’un animal qui se déplaçait en meute.

L’hypothèse suggère que ces animaux auraient pu être rassemblés pour chasser des poissons ou boire de l’eau lorsqu’ils ont été surpris par une avalanche qui les a ensevelis.

Une autre découverte qui corrobore ce comportement grégaire est que 30 fossiles de C. rhodesiensis ont également été trouvés ensemble au Zimbabwe.

Quant à la reproduction, selon l’analyse et la compilation de diverses données.

On pense qu’une femelle moyenne peut pondre de 24 à 26 œufs.

Et que les parents prenaient soin de leur progéniture en la nourrissant et en la protégeant, au moins pendant la première année.

Quelques faits intéressants sur ce dinosaure

Bien qu’il ait plus de 100 millions d’années, c’est l’un des dinosaures les mieux connus, peut-être en raison de la grande quantité de preuves fossiles trouvées.

En outre, il a été catalogué comme le fossile officiel du Nouveau-Mexique et constitue le slogan du Musée d’histoire naturelle du Nouveau-Mexique.

Ce dinosaure a également été présenté dans le premier épisode de la célèbre série de la BBC intitulée Walking with Dinosaurs.