Saurolophus : le premier dinosaure à frisettes

Dans cet article nous allons parler d’un Hadrosauridae très particulier, il avait un bec comme un canard et une crête pas du tout indifférente, en gros c’était le Saurolophus ; sans aucun doute un dinosaure très intéressant, découvrons plus sur ce dinosaure.

Que signifie le nom Saurolophus ?

Le nom Saurolophus signifie « lézard à crête« , il vient du grec ancien saurus (σαυρος) qui signifie « lézard » et lophos (λοφος) qui signifie « crête ».

Histoire de la découverte

Saurolophus a été décrit pour la première fois en 1912 par Barnum Brown en Alberta-Canada, nommant l’espèce S. osborni.

Ses restes fossiles ont été trouvés dans ce qui est maintenant connu comme la formation du canyon du fer à cheval.

Les fossiles comprenaient un squelette partiel, qui est accessible au public au Musée américain d’histoire naturelle. Il s’agit en fait du premier squelette partiel découvert au Canada.

En raison de l’exhaustivité des restes fossiles et de la relative facilité de description, Saurolophus n’a pas tardé à devenir une référence de la famille des hadrosaures et la base de diverses études et classifications de cette famille.

Bien des années plus tard, en 1952, Rozhdestvensky a trouvé une espèce similaire à l’autre bout du monde, en Mongolie, et l’a nommée S. angustirostris (parce que la corne était plus allongée que celle de l’espèce nord-américaine).

Il est intéressant de noter que le S. angustirostris est le dinosaure le plus abondant en Asie.

Puis en 1973, trois restes fossiles ont été trouvés dans la Formation Moreno en Californie, USA, et nommés comme cf. Saurolophus sp.

L’un de ces restes appartenait en fait à Edmontosaurus et les deux autres ont été attribués à un nouveau genre appelé Augustynolophus, étroitement lié à Saurolophus.

C’est une preuve supplémentaire que l’Asie et l’Amérique du Nord étaient reliées au Crétacé supérieur et qu’il y a eu un échange biologique remarquable.

Certains paléontologues pensent cependant que les deux espèces de Saurolophus appartiennent à deux genres distincts, bien que strictement apparentés. D’autres pensent que S. angustirostris est même congénère de S. osborni.

Quand a-t-il vécu ?

Ce dinosaure a habité la terre au cours de ce que l’on appelle aujourd’hui le Crétacé supérieur, il y a environ 70 millions d’années, au Maastrichtien.

Dans la zone connue aujourd’hui comme l’Amérique du Nord et l’Asie.

Qu’est-ce qu’il a mangé ?

Comme les autres hadrosaures, ce dinosaure se nourrissait d’un large éventail de légumes.

Sa physionomie, qui lui permettait d’effectuer des mouvements de mastication, et son grand nombre de dents, lui permettaient de manger presque toutes les matières végétales qui se trouvaient à sa portée.

On pense qu’il les a d’abord ramassés ou coupés avec son bec, puis qu’il les a mâchés à l’aide de joues ou de quelque chose de similaire. Il peut se nourrir de végétation haute.

Description

Ce dinosaure est un membre classique de la famille des hadrosauridés, les grands dinosaures à bec de canard caractéristiques de la fin du Crétacé.

Ses caractéristiques sont similaires à celles des autres hadrosaures. En effet, il était doté de puissantes pattes arrière allongées et d’un corps assez fort qui était porté sur tout le dos par une « voile » basse formée par l’allongement des vertèbres.

Saurolophus atteignait une longueur de neuf à douze mètres.

Il avait une crête d’os concave de 13 centimètres de long sur son crâne, pointant vers l’arrière. Cette crête était formée par les os du nez et traversée par les narines.

On a donc émis l’hypothèse qu’une partie du tissu nasal pouvait être gonflable et permettre aux animaux d’émettre des sons.

Comme les Hadrosaures vivaient en groupes, il est tout à fait concevable qu’ils communiquaient entre eux par voie acoustique, surtout sur de longues distances.

L’extrémité du bec inférieur édenté était légèrement courbée vers le haut. Pour broyer la nourriture végétale, il avait des centaines de molaires.

Les pattes arrière de Saurolophus étaient clairement plus longues et plus fortes que ses pattes avant. En outre, il était capable de se déplacer sur deux et quatre pattes.

La crête

La principale caractéristique de Saurololophus qui le distinguait de tout autre hadrosaurus : c’était une sorte de corne se projetant vers l’arrière du crâne.

La corne était composée d’un os complet, contrairement à la structure apparemment similaire du Parasaurolophus, et était une extension directe des os nasaux.

Cette structure a conduit certains paléontologues à penser qu’il existait une masse de tissu juste au-dessus de la région des narines, qui pouvait être « gonflée » pour produire des sons particulièrement puissants.

La crête pourrait servir de support à cette « poche », augmentant sa surface et son efficacité.

En fait, il n’existe aucune preuve d’une telle structure, mais comme ils vivaient probablement en troupeaux, la capacité d’émettre un type particulier de son très puissant aurait pu être un moyen très valable de communication intraspécifique, même sur de grandes distances.

Quant à leur comportement, on pense qu’ils étaient très calmes et que face à tout danger, ils s’enfuyaient.

Il aurait donc pu être une proie facile pour certains prédateurs plus rapides et plus habiles.